Definición diferencial

Qué es un diferencial?

Un diferencial es el grado de ajuste del valor o grado de las entregas físicas, o de su ubicación, que permite un contrato de futuros. Aunque no es cierto para todos, algunos contratos de futuros permiten diferenciales, también conocidos como una asignación. Estos contratos de futuros permiten a la posición corta realizar ajustes en el lugar de entrega y/o en el grado o estándar de la mercancía o valor a entregar. Estos diferenciales se establecen sobre la base del grado de paridad o en relación con una ubicación central.

Puntos clave

  • Un diferencial es el ajuste del grado o valor de un activo subyacente especificado como entregable en un contrato de futuros.
  • Un contrato de futuros establece condiciones estandarizadas para el activo subyacente, donde los diferenciales incluyen cualquier modificación de las condiciones del contrato.
  • Algunos contratos de futuros permiten los diferenciales, mientras que otros no. Si se permite, los contactos suelen permitir que la posición corta se lleve el diferencial. 

Explicación de los diferenciales

Los contratos de futuros están estandarizados en cuanto a la calidad y la cantidad de una determinada materia prima. Por ello, el precio de los futuros es representativo de una gama típica de calidades de productos básicos y, por tanto, es un precio medio. El precio específico del origen y la calidad de cualquier producto no es siempre el mismo; puede ser mayor o menor. La prima o el descuento del producto físico, el diferencial, representa el valor que el mercado atribuye al producto, más o menos, en función del precio/calidad.

Si se determina que la mercancía evaluada es de mejor calidad y se cotiza por encima del grado base, podría obtener una tarifa superior. A la inversa, los productos que no cumplen al menos las normas establecidas por el grado de base pueden ser inaceptables. Las desviaciones significativas de la calidad del nivel básico darían lugar a mayores diferenciales.

Los términos del contrato identifican los diferenciales, el grado base y otras condiciones relacionadas con la calidad, las primas o las penalizaciones y son condiciones fijas en la mayoría de las bolsas.

Precio y riesgo de precio

Históricamente, el precio al contado y el precio de los futuros de una materia prima suelen acercarse a medida que se acerca la fecha de entrega de los futuros. En un mercado ideal, o al menos en un mercado eficiente, esta convergencia es bastante habitual. Sin embargo, el precio de la materia prima física casi siempre fluctúa y se mueve hacia arriba y hacia abajo con total independencia del mercado de futuros. Por ello, se introduce (o se introducen) un diferencial, o varios, en el contrato de futuros. Los diferenciales de precios no siempre se deben a la calidad de la mercancía, sino que también pueden reflejar las condiciones del mercado físico local. Por ello, los diferenciales, o el riesgo diferencial, es uno de los principales componentes del riesgo de precios. El otro componente principal es el riesgo de precio subyacente, cuando los futuros de una determinada materia prima suben o bajan en su conjunto.

Otras consideraciones

En la mayoría de los casos, los mercados de futuros se utilizan para disminuir la exposición al riesgo de precios porque representan la oferta y la demanda de un grado típico de productos básicos disponibles y entregables. Sin embargo, los mercados de futuros no pueden utilizarse para moderar el riesgo de los diferenciales, ya que dicho riesgo está totalmente vinculado al tipo, la calidad o el origen de las materias primas específicas.

El riesgo diferencial y la exposición son casi siempre menos grandes que el riesgo del precio subyacente. Por esta razón, la capacidad del mercado de futuros para reducir este riesgo es una herramienta de gestión esencial. El riesgo diferencial nunca debe ser ignorado o descartado, y la revisión de los diferenciales históricos para el mismo producto o productos similares es a menudo un curso de acción sabio.

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