Definición de la teoría del valor del trabajo

Qué es la teoría del valor del trabajo?

La teoría laboral del valor (TV) fue un primer intento de los economistas de explicar por qué los bienes se intercambiaban a determinados precios relativos en el mercado. Sugiere que el valor de una mercancía se determina y puede medirse objetivamente por el número medio de horas de trabajo necesarias para producirla. En la teoría del valor del trabajo, la cantidad de trabajo que se emplea en la producción de un bien económico es la fuente del valor de ese bien. Los defensores más conocidos de la teoría del trabajo fueron Adam Smith, David Ricardo y Karl Marx. Desde el siglo XIX, la teoría laboral del valor ha caído en desgracia entre la mayoría de los economistas convencionales.

Lo más importante

  • La teoría del valor de la mano de obra (TVL) afirma que el valor de los bienes económicos se deriva de la cantidad de trabajo necesaria para producirlos.
  • En la teoría del valor de la mano de obra, los precios relativos entre los bienes se explican y se espera que tiendan hacia un „precio natural”, que refleja la cantidad relativa de mano de obra que se emplea para producirlos.
  • En economía, la teoría laboral del valor llegó a ser dominante sobre la teoría subjetiva del valor durante los siglos XVIII y XIX, pero luego fue sustituida por ésta durante la Revolución Subjetivista.

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Comprender la teoría del valor del trabajo 

La teoría del valor de la mano de obra sugería que dos mercancías se intercambiarán por el mismo precio si incorporan la misma cantidad de tiempo de trabajo, o bien se intercambiarán a una proporción fijada por las diferencias relativas de los dos tiempos de trabajo. Por ejemplo, si se necesitan 20 horas para cazar un ciervo y 10 horas para atrapar un castor, la relación de intercambio sería de dos castores por un ciervo.

La teoría del valor del trabajo fue concebida por primera vez por los antiguos filósofos griegos y medievales. Más tarde, al desarrollar su teoría del valor del trabajo, tanto Smith (en La riqueza de las naciones) y Ricardo comenzó imaginando un hipotético „estado rudo y primitivo” de la humanidad consistente en la simple producción de mercancías. Esto no pretendía ser una realidad exacta o histórica; era un experimento mental para derivar la versión más desarrollada de la teoría. En este estado inicial, sólo hay autoproductores en la economía que poseen sus propios materiales, equipos y herramientas necesarias para producir. No hay distinciones de clase entre capitalista, obrero y propietario, por lo que el concepto de capital tal y como lo conocemos aún no ha entrado en juego.

Tomaron el ejemplo simplificado de un mundo con dos productos, el castor y el ciervo. Si es más rentable producir ciervos que castores, habrá una migración de personas hacia la producción de ciervos y hacia la de castores. La oferta de ciervos aumentará en especie, haciendo que los ingresos en la producción de ciervos disminuyan, con un aumento simultáneo de los ingresos de los castores, ya que menos personas eligen ese empleo. Es importante entender que los ingresos de los autoproductores están regulados por la cantidad de mano de obra incorporada a la producción, a menudo expresada como tiempo de trabajo. Smith escribió que el trabajo era el dinero de cambio original para todas las mercancías, y por lo tanto, cuanto más trabajo se emplee en la producción, mayor será el valor de ese artículo en el intercambio con otros artículos sobre una base relativa.

Mientras que Smith describió el concepto y el principio subyacente del VLP, Ricardo se interesó por cómo se rigen esos precios relativos entre las mercancías. Tomemos de nuevo el ejemplo de la producción de castores y ciervos. Si se necesitan 20 horas de trabajo para producir un castor y 10 horas de trabajo para producir un ciervo, entonces un castor se cambiaría por dos ciervos, ambos iguales a 20 unidades de tiempo de trabajo. El coste de producción no sólo incluye los costes directos de salir a cazar, sino también los costes indirectos de la producción de los utensilios necesarios: la trampa para atrapar al castor o el arco y la flecha para cazar al ciervo. La cantidad total de tiempo de trabajo está integrada verticalmente, incluyendo el tiempo de trabajo directo e indirecto. Por lo tanto, si se requieren 12 horas para hacer una trampa para castores y ocho horas para atraparlos, eso equivale a 20 horas totales de trabajo.

He aquí un ejemplo en el que la producción de castores, inicialmente, es más rentable que la de ciervos:

  Tiempo de trabajo necesario Ingreso/hora. ($) Ingresos por 20 horas. de Trabajo Coste de producción
Castores Trampa(12) + Caza(8) = 20 11$/hora. $220 $220.00
Ciervo Arco & Flecha(4) + Caza(6) = 10 9$/hora. $180 $90.00

Como es más rentable producir castores, la gente dejará de producir ciervos y optará por producir castores, creando un proceso de equilibrio. El tiempo de trabajo incorporado indica que debería haber una relación de equilibrio de 2:1. Así pues, ahora los ingresos de los productores de castores tenderán a bajar a 10 dólares por hora, mientras que los ingresos de los productores de ciervos tenderán a subir a 10 dólares por hora, ya que el coste de producción baja en los castores y sube en los ciervos, volviendo a la relación 2:1, de modo que los nuevos costes de producción serían de 200 y 100 dólares. Este es el precio natural de los productos básicos; se volvió a alinear debido a la oportunidad de arbitraje que se presentó al tener los ingresos de los productores de castor a $11, causando que la tasa de ganancia superara la relación de cambio natural de 2:1.

  Tiempo de trabajo necesario Ingresos/hora. ($) Ingreso por 20 horas. de trabajo Coste de producción
Castores Trampa(12) + Caza(8) = 20 10 $/hora. $200 $200
Ciervos Arco & Flecha(4) + Caza(6) = 10 10 $/hora. $200 $100

Aunque el precio de mercado puede fluctuar a menudo debido a la oferta y la demanda en un momento dado, el precio natural actúa como centro de gravedad, atrayendo constantemente los precios hacia él: si el precio de mercado sobrepasa el precio natural, la gente se verá incentivada a vender más, mientras que si el precio de mercado subestima el precio natural, el incentivo es comprar más. Con el tiempo, esta competencia tenderá a hacer que los precios relativos vuelvan a coincidir con el precio natural. Esto significa que el trabajo que se utiliza para producir los bienes económicos es lo que determina su valor y sus precios de mercado porque determina el precio natural.

La teoría del trabajo y el marxismo

La teoría del trabajo del valor entrelaza casi todos los aspectos del análisis marxiano. La obra económica de Marx, El Capital, se basaba casi por completo en la tensión entre los propietarios capitalistas de los medios de producción y la fuerza de trabajo de la clase obrera proletaria.

Marx se sintió atraído por la teoría del trabajo porque creía que el trabajo humano era la única característica común que compartían todos los bienes y servicios intercambiados en el mercado. Para Marx, sin embargo, no bastaba con que dos bienes tuvieran una cantidad de trabajo equivalente, sino que ambos debían tener la misma cantidad de trabajo socialmente necesario.

Marx utilizó la teoría del trabajo para lanzar una crítica contra los economistas clásicos del libre mercado en la tradición de Adam Smith. Si, según él, todos los bienes y servicios de un sistema capitalista se venden a precios que reflejan su verdadero valor, y todos los valores se miden en horas de trabajo, ¿cómo pueden los capitalistas obtener beneficios si no pagan a sus trabajadores menos que el valor real de su trabajo?? Fue sobre esta base que Marx desarrolló la teoría de la explotación del capitalismo.

Problemas con la teoría del valor del trabajo

La teoría del valor de la mano de obra plantea problemas evidentes, tanto en la teoría como en la práctica. En primer lugar, está claro que es posible dedicar una gran cantidad de tiempo de trabajo a la producción de un bien que acaba teniendo poco o ningún valor, como las tartas de barro o los chistes sin gracia. El concepto de tiempo de trabajo socialmente necesario de Marx fue un intento de evitar este problema. En segundo lugar, los bienes que requieren la misma cantidad de tiempo de trabajo para producirse a menudo tienen precios de mercado muy diferentes de forma regular. Según la teoría del valor del trabajo, esto debería ser imposible, pero es una norma cotidiana fácilmente observable. En tercer lugar, los precios relativos observados de los bienes fluctúan enormemente a lo largo del tiempo, independientemente de la cantidad de tiempo de trabajo invertido en su producción, y a menudo no mantienen ni tienden a ninguna relación estable (o precio natural).

La teoría subjetivista toma el relevo

Los problemas de la teoría del trabajo fueron finalmente resueltos por la teoría subjetiva del valor. Esta teoría estipula que el valor de cambio se basa en las evaluaciones individuales de los sujetos sobre el valor de uso de los bienes económicos. El valor surge de la percepción humana de la utilidad. La gente produce bienes económicos porque los valora.

Este descubrimiento también invirtió la relación entre los costes de los insumos y los precios de mercado. Mientras que la teoría del trabajo sostenía que los costes de los insumos determinaban los precios finales, la teoría subjetivista mostraba que el valor de los insumos se basaba en el precio potencial de mercado de los bienes finales. La teoría subjetiva del valor afirma que la razón por la que la gente está dispuesta a dedicar tiempo de trabajo a la producción de bienes económicos es la utilidad de los mismos. En cierto sentido, esta teoría es el reverso exacto de la teoría laboral del valor. En la teoría laboral del valor, el tiempo de trabajo invertido hace que los bienes económicos sean valiosos; en la teoría subjetiva del valor, el valor de uso que la gente obtiene de los bienes hace que esté dispuesta a gastar trabajo para producirlos.

La teoría subjetiva del valor fue desarrollada en la Edad Media por sacerdotes y monjes conocidos como los escolásticos, entre ellos St. Tomás de Aquino y otros. Posteriormente, tres economistas redescubrieron y ampliaron de forma independiente y casi simultánea la teoría subjetiva del valor en la década de 1870: William Stanley Jevons, Léon Walras y Carl Menger. Este cambio decisivo en la economía se conoce como la Revolución Subjetivista.

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