Definición de la curva de Laffer

Qué es la curva de Laffer?

La curva de Laffer es una teoría formalizada por el economista de la oferta Arthur Laffer para mostrar la relación entre los tipos impositivos y la cantidad de ingresos fiscales recaudados por los gobiernos. La curva se utiliza para ilustrar el argumento de que a veces la reducción de los tipos impositivos puede dar lugar a un aumento de los ingresos fiscales totales.

Puntos clave

  • La curva de Laffer describe la relación entre los tipos impositivos y los ingresos fiscales totales, con un tipo impositivo óptimo que maximiza los ingresos fiscales totales del gobierno.
  • Si los impuestos son demasiado altos a lo largo de la Curva de Laffer, entonces desalentarán las actividades gravadas, como el trabajo y la inversión, lo suficiente como para reducir realmente los ingresos fiscales totales. En este caso, la reducción de los tipos impositivos estimulará los incentivos económicos y aumentará los ingresos fiscales.
  • La curva de Laffer se utilizó como base para las reducciones de impuestos en los años 80 con aparente éxito, pero fue criticada por motivos prácticos debido a sus supuestos simplistas y por motivos económicos, ya que el aumento de los ingresos públicos no siempre es óptimo.

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Curva de Laffer

Entender la curva de Laffer

La curva de Laffer se basa en la idea económica de que la gente ajustará su comportamiento ante los incentivos creados por los tipos impositivos. Los tipos impositivos más altos disminuyen el incentivo para trabajar e invertir en comparación con los tipos más bajos. Si este efecto es lo suficientemente grande, significa que, a un tipo impositivo determinado, un aumento adicional del mismo provocará una disminución de los ingresos fiscales totales. Para cada tipo de impuesto, existe un umbral por encima del cual disminuye el incentivo para producir más, lo que reduce la cantidad de ingresos que recibe el gobierno.

Con un tipo impositivo del 0%, los ingresos fiscales serían obviamente nulos. A medida que los tipos impositivos aumentan desde niveles bajos, los ingresos fiscales recaudados por el gobierno también aumentan. Con el tiempo, si los tipos impositivos llegaran al 100%, que se muestra en el extremo derecho de la curva de Laffer, todas las personas decidirían no trabajar porque todo lo que ganaran iría a parar al gobierno.

Por lo tanto, es necesariamente cierto que en algún punto del rango en el que los ingresos fiscales son positivos, deben alcanzar un punto máximo. Esto está representado por T* en el gráfico siguiente. A la izquierda de T*, un aumento del tipo impositivo recauda más ingresos de los que se pierden por compensar el comportamiento de los trabajadores e inversores. Sin embargo, el aumento de los tipos por encima de T* haría que la gente no trabajara tanto o no trabajara en absoluto, lo que reduciría los ingresos fiscales totales.

Imagen de Julie Bang © Nuestro equipo 2019 

Por lo tanto, en cualquier tipo impositivo a la derecha de T*, una reducción del tipo impositivo aumentará realmente los ingresos totales. La forma de la Curva de Laffer, y por tanto la posición de T*, depende de las preferencias de los trabajadores e inversores en cuanto a trabajo, ocio e ingresos, así como de la tecnología y otros factores económicos.

A los gobiernos les gustaría estar en el punto T* porque es el punto en el que el gobierno recauda la máxima cantidad de ingresos fiscales mientras la gente sigue trabajando duro. Si el tipo impositivo actual está a la derecha de T*, entonces la reducción del tipo impositivo estimulará el crecimiento económico al aumentar los incentivos para trabajar e invertir, y aumentará los ingresos del gobierno porque más trabajo e inversión significa una mayor base impositiva.

Arthur Laffer reconoce que no se le ocurrió la idea de su curva homónima por sí solo. De hecho, Ibn Jaldún, un filósofo musulmán del siglo XIV, escribió en su obra La Muqaddimah: "Hay que saber que al principio de la dinastía, la fiscalidad produce una gran recaudación a partir de pequeñas cuotas. Al final de la dinastía, la fiscalidad produce una pequeña recaudación por las grandes cuotas."

La curva de Laffer explicada

La primera presentación de la curva de Laffer se realizó en una servilleta de papel en 1974, cuando su autor hablaba con altos cargos de la administración del presidente Gerald Ford sobre una propuesta de aumento de los tipos impositivos en medio de un periodo de malestar económico que había sumido al país. En ese momento, la mayoría creía que un aumento de los tipos impositivos aumentaría los ingresos fiscales.

Laffer argumentó que cuanto más dinero se le quite a una empresa de cada dólar adicional de ingresos en forma de impuestos, menos dinero estará dispuesta a invertir. Es más probable que una empresa encuentre la forma de proteger su capital de los impuestos o de trasladar toda o parte de su actividad al extranjero.

Los inversores son menos propensos a arriesgar su capital si se les retira un porcentaje mayor de sus beneficios. Cuando los trabajadores ven que se les quita una parte creciente de su sueldo debido a un mayor esfuerzo por su parte, pierden el incentivo para trabajar más. Todo esto podría significar menos los ingresos totales que entrarían si se aumentaran los tipos impositivos.

Laffer argumentó además que los efectos económicos de la reducción de los incentivos al trabajo y a la inversión mediante el aumento de los tipos impositivos serían perjudiciales en las mejores épocas y aún peores en medio de una economía estancada. Esta teoría, la economía de la oferta, se convirtió posteriormente en la piedra angular de la política económica del presidente Ronald Reagan, que dio lugar a una de las mayores reducciones de impuestos de la historia. Durante su mandato, los ingresos fiscales actuales del gobierno federal pasaron de 344.000 millones de dólares en 1980 a 550.000 millones de dólares en 1988, y la economía se disparó.

¿Es la curva de Laffer una teoría demasiado simple??

La curva de Laffer tiene algunos problemas fundamentales, sobre todo que es demasiado simplista en sus supuestos. En primer lugar, que el tipo impositivo óptimo que maximiza los ingresos fiscales T* es único y estático, o al menos estable. En segundo lugar, que la forma de la Curva de Laffer, al menos en las proximidades del tipo impositivo actual y de T* sea conocida o incluso conocible por los responsables políticos. Por último, que maximizar o incluso aumentar los ingresos fiscales es un objetivo político deseable.

En el primer caso, la existencia y la posición de T* dependen totalmente de la forma de la curva de Laffer. El concepto subyacente de la Curva de Laffer sólo requiere que los ingresos fiscales sean nulos al 0% y al 100%, y positivos en el medio. No dice nada sobre la forma específica de la curva en los puntos entre el 0% y el 100% o la posición de T*.

La forma de la curva de Laffer real puede ser muy diferente de la curva simple y de un solo pico que se suele representar. Si la curva tiene múltiples picos, puntos planos o discontinuidades, entonces podrían existir múltiples T*. Si la curva está muy inclinada hacia la izquierda o hacia la derecha, T* podría producirse con tipos impositivos extremos, como el 1% o el 99%, lo que podría poner la política de maximización de los ingresos fiscales en grave conflicto con la equidad social u otros objetivos políticos.

Además, al igual que el concepto básico no implica necesariamente una curva de forma simple, tampoco implica que una curva de Laffer de cualquier forma sea estática. La curva de Laffer podría desplazarse fácilmente y cambiar de forma a lo largo del tiempo, lo que significaría que para maximizar los ingresos, o simplemente evitar la caída de los mismos, los responsables políticos tendrían que ajustar constantemente los tipos impositivos.

Esto lleva a la segunda crítica, que los responsables políticos no podrían observar en la práctica la forma de la curva de Laffer, la ubicación de T*, si existen múltiples T*, o si la curva de Laffer podría cambiar con el tiempo y cómo lo haría. Lo único que los responsables políticos pueden observar de forma fiable es el tipo impositivo actual y los ingresos asociados (y las combinaciones anteriores de tipos e ingresos).

Los economistas pueden adivinar la forma de la curva, pero sólo la prueba y el error podrían revelar la verdadera forma de la curva, y sólo con los tipos impositivos que se apliquen realmente. Aumentar o reducir los tipos impositivos puede hacer que el tipo se acerque a T*, o puede que no. Además, si la Curva de Laffer tiene cualquier forma que no sea la parábola simple y de un solo pico que se supone, entonces los ingresos fiscales en los puntos entre el tipo impositivo actual y T* podrían tener cualquier rango de valores superiores o inferiores a los ingresos con el tipo actual e iguales o inferiores a T*.

Un aumento de los ingresos fiscales tras un cambio de tipo no indica necesariamente que el nuevo tipo esté más cerca de T* (ni una disminución de los ingresos indica que está más lejos). Peor aún, dado que los cambios en la política fiscal se realizan y aplican a lo largo del tiempo, la forma de la Curva de Laffer podría cambiar; los responsables políticos nunca podrían saber si un aumento de los ingresos fiscales en respuesta a un cambio de los tipos impositivos representa un movimiento a lo largo de la Curva de Laffer hacia T*, o un cambio en la propia Curva de Laffer, con un nuevo T*. Los responsables políticos que intentan alcanzar T* estarían tanteando en la oscuridad tras un objetivo móvil.

Por último, no está claro, por motivos económicos, que maximizar o aumentar los ingresos públicos (acercándose a T* en la Curva de Laffer) sea siquiera un objetivo adecuado para elegir los tipos impositivos. Podría darse el caso fácilmente de que un gobierno pudiera satisfacer las necesidades de sus ciudadanos, que de otro modo quedarían insatisfechas, y proporcionar cualquier bien público necesario con algún nivel de ingresos inferior al máximo que puede extraer potencialmente de la economía, quizá mucho más bajo dependiendo de la posición de T*. Si es así, dados los problemas de agente principal, búsqueda de rentas y problemas de conocimiento que surgen con la asignación de recursos impulsada por la política, poner fondos adicionales en las arcas públicas más allá de este nivel socialmente óptimo sólo podría producir costes sociales innecesarios adicionales, ineficiencias y pérdidas de peso muerto.

Maximizar los ingresos fiscales del gobierno gravando a T* también maximizaría probablemente estos costes. Un objetivo más apropiado podría ser alcanzar el ingresos fiscales mínimos para lograr sólo los objetivos políticos socialmente necesarios, lo que parece ser casi lo contrario del propósito de la Curva de Laffer.

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  1. La Fundación Heritage. "La curva de Laffer: Pasado, presente y futuro." Consultado el 19 de mayo de 2021.

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